Рэй Бредбери "Лёд и пламя".

 

Сим родился ночью в пещере. Его организм стремительно развивался, здесь иначе нельзя.

Мальчик увидел стареющих на глазах людей. Мужчину, уже практически проигравшего свою битву со смертью, и женщину с седыми волосами, которая лихорадочно кормила его, Сима. Это были его родители. В люльке сидела девочка, его сестра, Дак. Постепенно Сим начал понимать положение вещей на этой планете. Она была первой от местного солнца. На поверхности можно было находиться только несколько часов на рассвете и на закате. Днём было смертельно жарко, ночью - безумно холодно. И только своды пещер спасали людей от невыносимой температуры и солнечной радиации. И всё же человек не был приспособлен для такого ритма жизни. Люди старились очень быстро. 

В их распоряжении было только восемь дней.

За эти восемь дней организм пройдёт все стадии взросления и увядания. Это невозможно. Но это так. Наследственная память нашёптывает Симу информацию, необходимую для дальнейшего выживания. В это время его тело растёт и развивается. Сегодня пройдёт одна восьмая часть его жизни. А через восемь дней он будет таким же дряхлым, как его отец.

Но ведь раньше было не так! Сим ещё помнит, во чреве матери он знал, что раньше люди жили иначе. Их жизнь проходила на планете с мягким климатом. И длилась она значительно дольше. Но почему же всё так разительно изменилось? И как всё вернуть назад?

В ответ на этот вопрос он получил информацию, картинку, хроники тех дней, когда люди только попали на эту страшную планету. Металлические семена, упавшие на поверхность этого мира. Мужчины и женщины, оставшиеся в живых после катастрофы и вынужденные жить по новым правилам, которые навязала им чуждая природа. Их жизнь с момента крушения продлилась только восемь дней. 

Мозг Сима начал искать выход. Что он может сделать, чтобы остаться в живых по прошествии восьми дней? 

Тут же пришёл ответ. Новая картина, возникшая в сознании, показала ему невредимый космический корабль, стоящий за долиной на горе. Но как же до него добраться? Он слишком далеко, а ночью и днём находиться вне спасительных пещер невозможно.

Ещё одна картина показала ему горстку учёных, работающих в недрах горы. Они пытаются изобрести способ добраться до корабля.

Ребёнок растёт на глазах, для быстрого обмена информацией с другими людьми он осваивает телепатию. Теперь это - неотъемлемая часть человеческого существа. На рассвете люди выходят из пещер, продолжая сражаться с природой: обвалы не всех оставляют в живых. К тому же, нужно успеть вернуться до того, как солнце войдёт в силу и испепелит всё вокруг.

На закате мать отдала Сима сестре. Теперь ей придётся заботиться о нём. Время жизни родителей миновало.

Во время одной из непродолжительных вылазок на поверхность Сим увидел полсотни мужчин, вооружённых острыми камнями и каменными ножами. Они прошли вдалеке и скрылись за горной грядой. 

Так Сим осознал смысл слова "война". Но зачем и за что воевать, если человеческая жизнь и так быстротечна? 

Тогда же у Сима появился враг. Немыслимо, что за такой короткий срок человек успевает обзавестись друзьями и врагами. Однако, успевает. 

Люди стремились прожить хоть один дополнительный день. Поэтому, появлялись суеверия. В частности, что убив человека, можно забрать дни жизни, причитающиеся ему.

Незнакомый мальчишка толкнул Сима и забрал ягоду, которую тот собирался сорвать. Кайон звали нового врага Сима.

В тот же день Сим встретил свою любовь. Девушку звали Лайт. И тут же понимает, что за любимую придётся сражаться со свежеобретённым врагом.

Сим решает найти учёных. Возможно, с их помощью удастся добраться до единственного уцелевшего космического корабля и спастись. 

Сестра не хочет говорить на эту тему. Она считает попытки учёных дойти до корабля бесплодной тратой времени. Лучше более или менее спокойно прожить отведенные судьбой дни, чем тратить их на безумные планы учёных, которые уже стоили жизни стольким людям. Это они, учёные, завели людей на столь непригодную для жизни планету. Э то они во всём виноваты. Так думают почти все. Кроме Сима.

И Сим находит учёных. Горстку взрослых и детей, ютящихся от солнца в одном из коридоров пещеры. К ним давно не приходили новые люди. Людям слишком не терпится жить самим и стараться сделать что-то для того, чтобы жили потомки, пожертвовав значительной частью своей жизни, они не готовы.

Учёные рассказали Симу о кораблях, о том, что кораблекрушение заставило людей остаться на этой планете без возможности вернуться в более подходящую среду обитания, о том, как продвигаются изыскания учёных. Они стараются создать защиту, которая позволит людям открыто идти днём, не опасаясь смертельного воздействия солнца. Пока их работа не увенчалась успехом. Попытки дойти до корабля проваливались одна за другой. Ещё через тысячу дней, им, возможно, удастся создать достаточно действенную защиту.

Но Сим не может и не хочет ждать так долго. Он хочет решить эту проблему прямо сейчас.

Всё меняется на следующий же день. Кайон собрал вокруг себя других стремительно растущих детей и теперь звал Сима присоединиться. Он затевал войну с людьми, живущими в дальних пещерах. Там можно жить не восемь, а целых одиннадцать дней! Но люди не хотят делиться местом. Значит, надо их убить. Правда, такие попытки предпринимаются регулярно и до сих пор не увенчались успехом, но Кайон утверждает, что на этот раз всё получится.

Сим понимает, что в случае удачного окончания кампании он окажется ещё ближе к космическому кораблю и, значит, сможет попытаться дойти до него. Он соглашается примкнуть к новоиспеченной армии. Лайт идёт с ним, не обращая внимания на его уговоры остаться в тех скалах, которые стали для этого племени домом и не подвергать себя риску.

Но Лайт не хочет оставаться. Кайон захотел сделать её своей женой после того, как избавится от Сима. Нет уж. Либо вместе умереть, либо победить. Тоже вместе.

Жители дальних пещер действительно не захотели освобождать место чужакам. У них была выигрышная позиция и они приготовили гостям сюрприз: небольшой искусственный обвал, унёсший жизни многим нападавшим. Солнце тоже было на стороне хозяев. Вот-вот оно взойдёт и испепелит тех, кто неосторожно остался вне укрытия.

Кайон камнем распорол ногу Симу и попытался увести Лайт, но та предпочла остаться со своим другом. До тех пор, пока солнце не превратит их в горстки пепла.

Впрочем, у Сима оставался ещё один шанс. Он потребовал поединка. Долгое время хозяева пещер не отзывались, но, наконец, один из них решился на поединок. По правилам бойцы не имели права касаться руками противника. Только камни и солнце помогут одному из них победить.

Противник оказался гораздо лучше подготовленным к поединку. Камни, брошенные им, поразили нервные узлы Сима, заставив его упасть. Но, падая, Сим метнул горсть камней, один из которых попал в глаз сопернику. С этого момента тот утратил свою меткость и Сим получил возможность подняться.

Солнце поднималось над горизонтом. Теперь обстрел камнями закончился. Противники должны были показать свою стойкость. Кто останется последним стоять на обожжённой солнцем земле, тот и выиграет поединок. 

Толпа зрителей подбадривала противника Сима. Тот был на своей территории. За Сима была лишь Лайт, и теперь отказавшаяся его покинуть. Солнце поднималось всё выше. И с каждой минутой стоять становилось труднее и труднее. Не двигаться, беречь силы. В этом было спасение. Противник Сима упал первым. И тут же Сим понял, что больше стоять не может...

Он пришёл в себя в пещере. Теперь их с Лайт защищали чёрные скалы. Они подарят им три дополнительных дня жизни. Раненая нога практически не болела. Она должна зажить до вечера. Вечером нужно попробовать добраться до корабля.

И вечер настал. Как только камни немного остыли, Сим и Лайт побежали к своей далёкой цели. Скальное племя глядело на них из укрытия.

Потемневшее небо озарилось молниями. Полил ливень. Капли собирались в ручьи, которые текли по остывающей долине, превращаясь в реки. Путь назад был отрезан. Теперь только вперёд. Небо стремительно темнело. Скоро мир будет скован ледяным дыханием ночи. А до космического корабля ещё далеко. Гораздо дальше, чем казалось вначале.

Ливень сделал почву зыбкой и скользкой. Сим и Лайт бежали вперёд, мокрые, то и дело оскальзывающиеся. Лайт упала. Силы её оставили. Она уговаривала Сима оставить её, но он не послушал её. Дальше они пошли медленно, то и дело отдыхая. Наконец, Сим заметил нечто обнадёживающее. Потоки дождевой воды, превратившиеся в реку, на этот раз стремительно неслись в сторону корабля. Вода поможет им добраться туда быстрее.

Дальше они положились на волю стихии. Вода понесла их в нужном направлении, им оставалось только держать головы над водой, дабы не захлебнуться. Наконец, Сим понял, что скала, на которой стоял корабль, уже очень близко. Её нельзя пропустить. И Сим начал выбираться на берег, увлекая за собой и Лайт.

Это действительно была нужная скала, скала, на которой стоял корабль. Сим долго ходил вокруг него в поисках входа, чувствуя, как смертельный холод ночи сковывает движения. Как обидно будет проиграть сейчас, уже добравшись о цели.

Наконец, что-то щелкнуло под рукой и дверца шлюза начала открываться. Сим и Лийт забежали внутрь, подальше от ледяных объятий ночи.

Что-то странное творилось с ними. Сердечный ритм замедлялся и замедлялся, игнорируя приказы сознания продолжать работать в нормальном темпе. Неужели корабль, который они считали своим спасением, погубит их?

Ночь сменилась днём, за ним снова пришла ночь. Сколько дней он лежал, пока организм не свыкся с новыми темпами жизни? Сим не знал. Насколько он состарился? И насколько состарилась Лайт? Наконец, он смог повернуть голову и взглянуть на свою подругу. Она всё ещё была молода! Корабль не даёт губительным лучам солнца воздействовать на них. Сколько можно жить здесь? Десять? Двадцать дней? 

Лайт тоже понимает, что в их распоряжении почти вечность, но что будет, если они вернутся за остальными? Им придётся выйти из корабля. А вдруг они постареют сразу же на те несколько дней, что провели под защитой корабельной обшивки? Может, не стоит рисковать?

Но Сим решает вернуться за своими. И пусть из тех, кого он знал, скорее всего, никого в живых не осталось. Надо спасти хотя бы их потомков. Придётся бежать обратно. Они не смогут вдвоём починить корабль и справиться с управлением. Но как пересечь долину? Они же едва уцелели по пути сюда. Получится ли ещё раз?

Сим находит выход. Прошлый раз им помогла река, русло которой столь удачно совпало с их маршрутом. Но каждое утро реки высыхают и ночью появляются новые. И куда они будут течь, предсказать невозможно. Значит, нужно создать удобное русло для новой реки. Сим использует один из приборов на корабле чтобы прорубить достаточно глубокий лаз в толще скалы. Ночью по нему устремится дождевая вода, появится река, по которой можно будет добраться до корабля. Начать путь к скалам лучше прямо сейчас, ночью. Наведенный в нужную сторону тепловой луч спасёт от неминуемого замерзания.

Сим оставил Лайт на корабле, а сам вернулся. Он не застал никого из тех, с кем он был знаком. Почти никого. Только в дряхлой старухе узнал он свою сестру, Дак. Да старик, узнав, что пришедшего с чужих скал незнакомца зовут Сим, начал подстрекать толпу убить предателя. Это был Кайон, враг Сима.

Но Сим рассказал людям про корабль и предложил пойти с ним. Не все согласились на этот рискованный путь. Не все из отправившихся в дорогу благополучно добрались до цели. Выживших в схватке с беспощадной стихией, Лайт впустили на корабль.

Долго длилась работа под руководством учёных. Нужно было починить корабль. Тогда они смогут улететь с этой негостеприимной планеты, найти себе новую родину. Вернее, отыскать старую. Ведь откуда-то прилетел этот корабль. Там выжившие в борьбе со льдом и пламенем смогут, наконец, найти спасение.